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Insights on the advancement of a national agenda for CSR in France with Michel Doucin, CSR Ambassador

posted Apr 8, 2014, 3:57 AM by CSR Resources   [ updated Apr 8, 2014, 2:52 PM ]
Avignon, France, April 8th, 2014 /CSR-Resources.com/  As part of our series of monthly interviews, CSR-Resources' team had the opportunity to conduct an interview with Michel Doucin, Permanent Secretary of the National Platform for Corporate Social Responsibility, and Ambassador in charge of CSR.


Michel Doucin, Ministre plénipotentiaire, is the Permanent Secretary of the National Platform for Corporate Social Responsibility, a recently created institution working for the French Prime Minister. He is also Diplomatic Advisor at the Social, Economic and Environmental Council of the French Republic. From 2008 to last July, he was the French ambassador for bioethics and corporate social responsibility, participating in ISO 26000, OECD Guidelines for Multinational Enterprises updating and UN Guidelines on Business and Human Rights negotiations, while being a member of the EU High Level Expert Group on Corporate Social Responsibility. Before this role, he had been ambassador for Human Rights. Over the years, he has taken on a large number of functions dealing with development policy, economy, cultural diplomacy and relations with civil society. He worked in Italy and Germany. Michel Doucin is a former student of Ecole Nationale d’Administration and he was granted a master in economy and a PhD in political sciences. He is also Associate Professor at Paris-Sud University, teaching corporate social responsibility and non-governmental actors’ role in international relations. 



CR: Could you give us a brief overview of your personal journey, and the different experiences that have led you to become an ambassador for Corporate Social Responsibility in France?


MD: Je suis économiste de formation et ai exercé principalement dans ce domaine dans le cadre d’une longue carrière diplomatique commencée en 1977 à la direction de la coopération internationale du ministère des affaires étrangères. En 2004, étant alors proche collaborateur du directeur des affaires économiques et financières, j’ai été chargé d’une mission de réflexion sur les idées que la France pourrait promouvoir dans les institutions internationales ayant commencé d’élaborer des normes internationales en matière de responsabilité sociale des entreprises : Nations Unies, Union Européenne, OCDE, ISO, GRI, etc. Notre tradition juridique nous avait fait jusques là négliger ce versant de la diplomatie économique, que nous n’ignorions pas, mais traitions de façon fragmentée. Après que j’aie exercé la fonction d’ambassadeur chargé des droits de l’Homme de 2005 au début 2008, mesurant les importants développements des négociations sur la RSE également dans ce champ-là, j’ai proposé au ministère de créer la fonction d’ambassadeur chargé de la RSE et j’ai été entendu.


MD: I am an economist by training and have practiced primarily in this area as part of a long diplomatic career, which began in 1977 at the Directorate of International Cooperation of the Ministry of Foreign Affairs. In 2004, being a close collaborator of the director of economic and financial affairs, I was made in-charge of the mission to reflect on the ideas that France could promote within international institutions such as United Nations, European Union, OECD, ISO, GRI, that had begun to develop international standards of corporate social responsibility. Until then, our legal tradition had neglected this side of economic diplomacy to which we were not ignorant, but which we dealt on a piecemeal basis. Then, from 2005 to early 2008, I was the Ambassador for Human Rights, measuring important developments in the area of human rights in CSR, I proposed to the Ministry to create the function of Ambassador in charge of CSR, and they accepted my pledge.


CR: What importance is given to CSR on the agenda of the current government priorities? Is CSR an integral part of the sustainable development objectives carried out in France?


MD: Le gouvernement issu des élections du printemps 2012 a missionné plusieurs hautes personnalités sur des questions de RSE ou appelant des réponses partiellement en termes de politique de RSE : rapports Gallois, Brovelli-Dragot-Milinié, Védrine-Sévérino-Zinsou. Les conclusions des conférences sociale et environnementale de 2012 comprenaient d’importantes dispositions dans ce domaine. Ce même gouvernement a renoncé à l’engagement du programme présidentiel de plafonner par la loi les rémunérations des hauts managers privés, acceptant un mécanisme d’autogestion sous contrôle, typique de l’esprit de la RSE. Dans le même ordre d’esprit, Jean-Marc Ayrault a accepté la proposition, venue d’organisations patronales, syndicales et de la société civile, de créer une Plateforme nationale d’actions globales pour la RSE (dont font partie une quarantaine d’organismes privés et six ministères) et l’a installée le 17 juin dernier en le laissant s’auto-administrer avec un président et un bureau élus. Enfin, la stratégie nationale de développement durable publiée début mars inclut plusieurs références fortes à la RSE, etc.


MD: The government elected in spring 2012 commissioned several dignitaries on CSR issues, or calling for answers partly related with a CSR policy: Gallois reports, Brovelli-Dragot-Milinié, Védrine-Sévérino-Zinsou. The findings of social and environmental conferences held in 2012 included important provisions in this area. This same government has waived the legal commitment of the presidential program to cap the remuneration of senior managers of the private sector, accepting a typical mechanism of self-management, in the spirit of CSR. In the same momentum, Jean-Marc Ayrault accepted the proposal that came from employers, trade unions and civil society to create a national platform for global actions on CSR (which included some forty private organizations and six ministries) and was launched on June 17 allowing it to be self-administered with an elected president and office. Lastly, the National Sustainable Development Strategy published in early March included several strong references towards CSR.


CR: What dialogue is being conducted with neighboring governments on this issue, and what are the major European initiatives in which France participates?


MD: Lorsque la France a présidé l’Union européenne au dernier semestre 2008, elle a demandé à la Commission européenne de reconsidérer la politique menée depuis le Livre vert de 2001 qui se limitait à financer des laboratoires d’échanges d’expériences entre entreprises au sein de CSR Europe. Elle a souhaité que les Etats soient associés à l’élaboration de la politique européenne dans ce domaine et qu’un modeste comité d’experts appelé le Groupe des experts sur la RSE devienne le lieu régulier de travaux conjoints. Au sein de ce Groupe sont apparues des affinités avec les représentants de pays qui considéraient, comme nous, que les enjeux étaient trop importants pour que les Etats s’en désintéressent : la Suède (premier pays à avoir créé la fonction d’ambassadeur RSE), les Pays Bas (engagés dans une évaluation de la transparence de ses grandes entreprises sur les risques RSE), le Danemark (doté depuis 2008 d’une loi rendant le reporting RSE obligatoire, avec lequel nous avons fondé le Groupe des amis du paragraphe 47 de la Déclaration de Rio), l’Espagne (ayant créé un Conseil National de la RSE), l’Allemagne (dont la stratégie de RSE encourage le reporting). etc. Des habitudes de concertation entre ce groupe de pionniers se sont instaurées de façon informelle. On lui doit la directive sur le reporting, que la Commission pensait impensable en 2008.


MD: When France chaired the European Union in the last half of 2008, it asked the European Commission to reconsider the policy from the 2001 Green Paper, which was limited to promoting laboratories of experiences sharing between companies within CSR Europe. It desired that States get involved in developing a EU policy in this area and that a small committee of experts called the Group of Experts on CSR may become a regular place of joint work. Within this group, there appeared affinities with country representatives whom considered, like us, that the stakes were too high for the States to be disinterested: Sweden (first country to have created the CSR Ambassador function), the Netherlands (engaged in an evaluation of the transparency of its large companies on CSR risks), Denmark (equipped since 2008 with a law making CSR reporting mandatory, with which we founded the Group of Friends of the paragraph 47 of the Rio Declaration), Spain (having created a National Council for CSR), Germany (whose CSR strategy encourages reporting), etc. Habits of cooperation between this group of pioneers are carried out informally. We owe this group the directive on reporting, which the Commission thought was unthinkable in 2008.


CR: What is your facilitation role between public and private actors, and is this "Smart Mix" important in the construction of lasting reforms in CSR?


MD: Si la question porte sur les fonctions d’ambassadeur chargé de la RSE, je dirai simplement que je les ai conçues au service des intérêts de toute la société française. A ce titre, je sollicitais régulièrement aussi bien les organisations patronales que syndicales et de la société civile, mais aussi les différents ministères, pour recueillir leurs positions tout au long de négociations qui ont duré de trois à six ans, temps suffisamment long pour permettre l’écoute mutuelle. Telle une abeille, j’emportais mon pollen fertilisant d’une institution à l’autre et j’ai observé souvent des résultats intéressants. L’un d’entre eux a été l’insertion du principe du « comply or explain » dans la législation française sur le reporting, inconnu jusque-là : il a introduit une première forme de « smart mix » dans la politique publique de soutien au développement de la RSE. Le système de gestion des rémunérations des hauts dirigeants, déjà cité, est un autre exemple de la progressive acclimatation de la soft law dans le droit français.


MD: If the question relates to the function of CSR ambassador, I would simply say that I have designed it to serve the interests of the whole French society. As such, I regularly solicited trade and employers' unions, as well as civil society, and also the various ministries to obtain their positions throughout negotiations that lasted from three to six years, sufficiently long to allow a mutual understanding. Like a bee, I carried my fertilizing pollen from one institution to another and I have often observed interesting results. One of them was the inclusion of the principle of "comply or explain" in the French legislation on reporting, hitherto unknown: it introduced an early form of "smart mix" supporting the development of a public policy CSR. The self-management of the remuneration of senior executives, cited earlier, is another example of the gradual acclimatization of soft law in the French law.


CR: Could you tell us a few words about the National Platform for CSR, the "Platforme RSE", to which you are the General Secretary and the importance it plays in the national debate on CSR?


MD: L’originalité de cette Plateforme est sa création sur demande d’acteurs privés et sa gouvernance par autogestion et sur le principe du consensus. C’est un signe en soi de l’acceptation par les pouvoirs publics, qui y participent, du fait que des propositions encourageant la RSE puissent venir d’une co-conception entre acteurs privés et publics. Le premier acte rendu public de cette jeune institution a été une déclaration invitant l’Union européenne à conclure la négociation sur le projet de directive sur le reporting extrafinancier et à définir des règles ambitieuses, proches de celles que nous connaissons en France depuis 2001. Quand on se souvient des difficultés qu’ont connues les gouvernements français qui ont légiféré sur le sujet pour recueillir l’accord des organisations patronales, on mesure le chemin parcouru et on peut parier que l’esprit de consensus sur lequel ont démarré les travaux de la Plateforme est appelé à durer. Tel est l’enjeu de cette Plateforme : aider les pouvoirs publics à bâtir des politiques mûrement pensées, utiles et efficaces, articulées avec des engagements collectifs d’organisations représentatives des entreprises et des citoyens, qui concourent au développement durable et à la compétitivité.


MD: The originality of this platform lies in its creation by demand of the private actors and by its governance based on self-management and the principle of consensus. This in itself is a sign of acceptance by the public authorities involved, that encouraging CSR proposals can come from a co-designed process between private and public actors. The first act released of this young institution was a declaration calling on the EU to conclude the negotiations on the draft Directive on extra-financial reporting and to set ambitious rules, similar to those we know in France since 2001. When we remember the difficulties that experienced French governments that have legislated on the subject to obtain the agreement of employers' organizations, the path is measured and you can bet that the spirit of consensus under which the platform started to function, is expected to last. This is the purpose of this platform: helping governments build carefully thought, useful and effective policies, articulated with collective commitments issued from private and citizen’s representatives, who contribute to the sustainable development and competitiveness.

CR: What is the image of French companies abroad? Isn't the French legislation in terms of CSR seen as hostile by companies from emerging countries?


MD: Il suffit de lire les différents classements mondiaux d’entreprises selon des critères de RSE pour observer qu’une dizaine de grandes entreprises y figurent toujours, y compris lorsque ces classements sont établis par des institutions de pays émergents. C’est d’autant plus satisfaisant que les entreprises françaises sont handicapées par la faiblesse de leur communication autour de leurs politiques de RSE : certaines rejettent même ce concept, lui préférant des expressions plus récentes comme le Social Business ou l’approche Bottom of the Pyramid.

La législation française relative à la RSE a sans doute fait l’objet d’une certaine incompréhension hors de nos frontières parce que certaines organisations patronales la brocardaient. Le consensus que j’ai déjà signalé autour de l’appel pour une directive européenne un minimum… directive, montre bien qu’il s’agissait de jeux tacticiens. Les rachats d’entreprises françaises auxquels participent en quantité des entreprises de pays émergents me semblent attester que les experts internationaux ne s’y trompent pas.


MD: One only needs to read the various global rankings of firms by CSR criteria, to observe that a dozen large companies still appear there, even when these rankings are established by institutions in emerging countries. This is all the more satisfying that French companies are hampered by the weakness of their communication about their CSR policies: some even reject the concept, preferring more recent expressions as Social Business and the Bottom of the Pyramid approach.

French legislation on CSR has undoubtedly being misunderstood beyond our borders because some employers' organizations were overlooking it. The consensus I've already reported about the call for a European directive a minimum...directive, shows that it was a tacticians’ games. Acquisitions of French companies involving in a large amount of companies from emerging countries seem to certify that international experts are not mistaken.


CR: On which institutional intermediaries do you rely to sensitize provinces about CSR, supposedly less aware of this concept?


MD: Dans les régions françaises, des Conseils régionaux, des Chambres de commerce, des Comités économiques et Sociaux, des Unions Patronales, des cercles de jeunes patrons - comme le Centre des Jeunes Dirigeants-, des comités d’Agenda 21, des directions régionales de l’industrie…une extrême diversité d’acteurs s’engage dans la promotion de la RSE par des actions de sensibilisation (organisation de Prix, de forums) et d’accompagnement (par exemple pour des certifications). La Plateforme nationale n’a aucune ambition hégémonique et se propose seulement d’aider celles de ces initiatives qui le souhaitent. Nous prévoyons en novembre prochain, au Conseil Economique, Social et Environnemental, un rendez-vous national où nous inviterons ceux qui voudront bien venir débattre avec nous des orientations du Plan national RSE que le gouvernement nous a invité à élaborer.


MD: French regions, Regional Councils, Chambers of Commerce, Economic and Social Committees, Trade Unions, Youth Leaders Circles -such as the Centre des Jeunes Dirigeants-, Agenda 21 committees, the regional offices of industry ... an extreme diversity of actors are engaged in the promotion of CSR awareness raising (Awards, forums) and support (eg certification). The National Platform has no hegemonic ambitions and intends to help only those initiatives who wish to be helped. This November, we are organizing the Economic Social and Environmental Council, where we will invite those who will agree to come and discuss with us the guidelines of the CSR National Plan that the government has mandated us to develop.


CR: Lastly, what are the major directions that you would see France take in CSR, and what would be its flagship projects?


MD: Les priorités sont, aux yeux du Bureau de la Plateforme : d’abord la dissémination des pratiques de RSE dans l’ensemble de l’économie française, et surtout des PME, par le biais de clauses incitatives dans les marchés publics et les achats des grands donneurs d’ordre. Il y a là un effet de levier potentiel considérable. Un second axe est la clarification des mécanismes de labellisation relatifs à la RSE, l’une des voies par lesquelles certaines filières s’engagent courageusement pour la diffusion des bonnes pratiques, ayant compris que la démarche RSE prolonge et complète les démarches de qualité. Un troisième axe devrait être une pédagogie favorisant la consommation responsable, la clé de la réussite de la transition écologique ; les expériences déjà lancées en matière d’étiquetage environnemental montrent la voie.


MD: Priorities are, in the eyes of the Office of the platform: firstly, the release of CSR best practices throughout the French economy, especially among SMEs, through incentive clauses in public contracts and purchasing departments of major actors. A considerable leverage effect may occur. A second axis is the clarification of the mechanisms of labeling on CSR, one of the ways in which certain sectors engage courageously for the dissemination of best practices, having understood that CSR extends and complements the quality procedures. A third axis should be a pedagogy promoting responsible consumption, the key to the success of the ecological transition; experiments already undertaken in relation to environmental labeling are showing the way.



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